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苹果并没有砸到牛顿的头 可这并不影响 “牛顿苹果树”全球开枝散叶
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苹果并没有砸到牛顿的头 可这并不影响 “牛顿苹果树”全球开枝散叶
2015-11-08
牛顿苹果树档案 树龄:约160年 所在地:英国林肯郡伍尔斯索普庄园 健康状况:已倒 儿子辈苹果树:树龄约190年,英国国家级文物 子子孙孙辈苹果树:全球开枝散叶
牛顿老家、英国林肯郡伍尔斯索普庄园的苹果树“儿子”

文 潘卓盈

艾萨克·牛顿坐在苹果树下,突然有个苹果掉下来砸在他的脑袋上,于是就获得了发现万有引力的灵感。这是小学生都知道的科学传奇。在英国,长在牛顿老家、林肯郡伍尔斯索普庄园的这棵苹果树因此声名大振,被叫做“肯特郡之花”。

不久前,牛顿基金(上海)颁证暨“牛顿苹果树”揭幕仪式在上海科学会堂举行。在场的人集体兴奋地表示,伍尔斯索普庄园的树枝条于今年3月远渡重洋来到上海,在园艺师的嫁接下,已成功地抽发新枝,牛顿家的苹果树终于落户上海了。

嫁接“牛顿苹果树”,就真的能沾染上牛顿身上的科学精神?“仙树”结下的果子,真的催生创新,像当年它影响牛顿那样砸出一位撬动科学世界的科学家吗?答案显然是不能的。不过这几年,嫁接“牛顿苹果树”确实成了一种潮流。“牛顿苹果树”在全世界开枝散叶,然而真的细究起来,正牌那棵树其实早就倒了。

真实的牛顿苹果树

1820年倒下,如今遍布全球的枝条都是它“儿子”的

牛顿的老家、英国林肯郡的伍尔斯索普庄园,如今已经是一处被英国国民托管组织托管的名胜古迹。牛顿死后不久,伍尔斯索普庄园就被一个叫特纳的人买下。1806年,他的孙子才首次透露,“牛顿苹果树”仍然活着,就是他庄园里那惟一的一棵苹果树。

1814年,牛顿的传记作者布鲁斯特慕名前往这个庄园参观,发现这棵树已经严重腐朽。没过几年,它在一场暴风雨中倒下了,断成数截。那棵真正的牛顿苹果树从此消失。

布鲁斯特1855年留下记载:“(1814年)树的一部分已经开始枯萎,一部分树干已经脱离树根。到1820年,这棵树已经完全腐朽而倒了。这棵树的标本后来由伊·特纳小心地保存着。”

苹果树会死,这是一件很正常的事情。树木也是有寿命的,苹果树的“生老病死”周期,在木本植物中算是很短的——一般只有100年左右,最长不超过200年。1814年,“牛顿苹果树”至少也有150岁了,已经风烛残年。6年后遭遇重创,寿终正寝也在情理之中。

不过离奇的是,倒下的苹果树并没有完全死去。不久,它接触地面的部分又长出了新树苗和新根系,相当于一次自动进行的压条繁殖。

1998年,英国约克大学的基辛博士进行分析后,确定“它”的确生于18世纪,随后他在《当代物理学》杂志上发表了《牛顿苹果树的历史》一文,认为伍尔斯索普庄园这棵新的苹果树就是当初那棵被刮倒的苹果树主要树干重新生根发芽而成。他还拿出树木年代学、碳样本、基因指纹识别的证据,证实这棵已持续生长350多年的苹果树就是当初的“牛顿苹果树”。于是,2002年,英国女王伊丽莎白二世下令以国家级文物保护“牛顿苹果树”。

所以严格说来,今天的那棵“牛顿苹果树”是300多年前那棵老树“克隆”出来的儿子,只不过儿子身上还有从老爸身上“移植”过来的“器官”罢了。如今,这棵苹果树的枝条被送往世界各地,嫁接到各国的苹果树上。

牛顿亲述的苹果传奇

当时在想重力问题,苹果掉在地上,打断了他的思绪

说了半天“牛顿苹果树”,该来揭开当初苹果到底有没有砸到牛顿头上的真相了。

1665年至1666年间,为了躲避鼠疫,牛顿从剑桥大学回到老家,并在那里对万有引力问题做出了卓有成效的研究。但是,在他1678年出版《自然哲学的数学原理》中,首次正式发表万有引力定律时,并未提到什么苹果。直到1726年,牛顿去世之前不久,他才和几个朋友谈到受苹果启发的事。

2010年,为庆祝英国皇家学会成立350周年,皇家学会把一部分科学著作原稿的电子版上传到网上,这其中就包括牛顿的好友威廉·斯蒂克利于1752年出版的关于牛顿生活的回忆录。在这本180多页的回忆录手写本里,斯蒂克利还原澄清了牛顿与他院子中的苹果树的故事。这是后来广为人知的牛顿被苹果砸在头上的最原始记载。

斯蒂克利在书中记载,“午餐后,天气很暖和,我们走进花园,在苹果树的阴凉下品茶聊天。当时只有牛顿和我两个人。他告诉我,他以前也经历过这样的场景。那时候他也是坐在苹果树下,陷入了沉沉的思绪中。此前,他就对重力问题有了模糊的认识,这时候,一个苹果掉在地上,打断了他的思绪。”

这个苹果到底起了什么作用?斯蒂克利接着写道:“牛顿开始探究,为何苹果总是垂直地落向地面?为什么苹果不会斜着落下或飞向天空……很显然,这是因为地球引力在牵引苹果。牛顿由此发现了万有引力定律。”

斯蒂克利与牛顿同样出生于英格兰林肯郡,他利用这层“老乡”的关系与牛顿成了朋友。牛顿年老时,常常与这位“忘年交”谈天说地,也为后者写传记提供了丰富的素材。从传记记载的时间来看,牛顿是在自己逝世前一年,即1726年,在自己的家乡英格兰北部小镇格兰瑟姆向斯蒂克利吐露了有关苹果的逸事。

牛顿出于什么动机讲述这个故事我们不得而知,惟一可以确认的是苹果在新教文化中象征着智慧,而牛顿又是一个虔诚的新教徒,所以这个故事在牛顿死后才不胫而走,成功地帮助人们把牛顿树立成一位“科学圣徒”式的传奇人物。

2007年,天津大学校长龚克亲自赶到英国,取回“牛顿苹果树”枝条,植入天大校园;

2010年,汕头大学耗资10万,征求活植方案,将这株传说中的“神树之子”栽进了自家校园;

不只中国大学这么干,英国剑桥三一学院、美国麻省理工学院、加拿大约克大学、日本东京大学等校也曾毕恭毕敬地将此树枝条“请”进自家校园……

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